De DeMita Fletcher-familie: wat we hebben geleerd van onze transgender-zoon

Nadat Elliot Fletcher uit de kast kwam, leerde zijn familie dat liefde geen geslacht kent Krediet: met dank aan Fletcher Family

Julia Fletcher herinnert zich nog levendig de dag dat haar kind, Elliot, uit de kast kwam als transgender. Het was 21 augustus 2013, zegt ze. Het was de tweede dag van zijn laatste jaar van de middelbare school. Hij was 17.

Elliot was bij de geboorte als een vrouw aangewezen, maar geïdentificeerd als een man. En op die augustusdag in 2013 vertelde hij zijn familie dat hij als jongen wilde gaan leven.

Ondanks de enorme omvang van de aankondiging was de familie niet verrast. Het concept van een klein meisje in haar kerstjurk hadden we al lang vaarwel gezegd, zegt Julia. Dus tegen de tijd dat hij naar ons toe kwam, waren we voorbij het idee van een bruidsjurk en liepen we door het gangpad. Dit was een bevestiging van wat we al wisten.

Voegt Elliot's vader, John DeMita, toe: Hij heeft dit al vroeg duidelijk gemaakt. Hij kleedde zich en gedroeg zich op een traditionele jongensmanier, zelfs toen hij nog vrij jong was. Dus toen hij naar ons toe kwam, ondanks onze onbekendheid, was het een bevestiging van een realiteit waarmee we zijn hele leven hadden geleefd.

Terwijl de transgendergemeenschap de zelfmoord van Leelah Alcorn verwerkt - en de rol van Leelahs ouders bespreekt - zegt Elliot dat zijn ouders de zaken correct hebben afgehandeld. We hebben er veel over gepraat, zegt hij. Ze waren echt bereid om te helpen.

Niet dat er onderweg geen tranen waren. Ouders praten over rouwen of rouwen om het kind dat je verliest, zegt Julia Fletcher. Dat gebeurde een paar weken. Ik had kleine huilbuien. Maar toen dacht ik: wacht even. Ik verlies mijn kind niet. Hij is hetzelfde kind dat hij altijd al is geweest.' Geen enkel kind blijkt zo te zijn als ouders denken dat ze zullen doen. Misschien wilt u dat uw kind muzikaal is en dat hij goed kan sporten. Als ouders denk ik dat we de neiging hebben om het allemaal over ons te maken: wat we willen, wat we verwachten. Het zou niet zo moeten zijn.

Voor Elliot was de middelbare school moeilijk, zelfs in een stad als Los Angeles. Pestkoppen konden brutaal zijn en mensen begrepen niet altijd hoe hij handelde. De moeilijkheid leidde tot twee zelfmoordpogingen. Het was moeilijk, zegt Elliot nu. Maar het zou erger zijn geweest zonder mijn familie.

Paniek en papierwerk

Toen de aankondiging doordrong, hadden John en Julia nog veel te verwerken. Mijn eerste reactie was paniek, om eerlijk te zijn, zegt Julia. Na ons gesprek verliet ik zijn kamer en belde een vriend die een soortgelijke situatie had meegemaakt. Dat was erg behulpzaam. Ik sloot me aan bij een steungroep in het Children's Hospital Los Angeles, wat me hielp worstelen met een nieuwe naam en voornaamwoord.

De naam veranderen die we Elliot noemden was eigenlijk niet zo moeilijk, zegt Julia. (De familie weigerde Elliots geboortenaam bekend te maken.) Maar de voornaamwoorden veranderen, dat was moeilijk! Het kostte wat oefening om Elliot 'hem' en 'hij' te noemen. Maar het was zo belangrijk dat we heel hard hebben gewerkt om die verandering door te voeren.

Maar het veranderen van de voornaamwoorden op juridische documenten was een even moeilijk proces. Het werd een fulltime baan, vertelt Julia. Naam verandering. Documenten. Verzekering. Wat valt onder de verzekering en wat niet? Afgelopen mei zijn we naar de rechtbank gestapt om een ​​naam en geslachtsverandering te krijgen. Dat was een hele grote stap.

De volgende stappen

Kort na zijn coming-out sprak Elliot de wens uit om enkele veranderingen aan te brengen. Hij wilde meteen een topoperatie, zegt Julia, en legt uit dat Elliot overtollig borstweefsel wilde laten verwijderen. Dat was het eerste.

De familie moest de veranderingen ook uitleggen aan familie en vrienden. We hebben verrassende reacties gehad van mensen, zegt John. Het is onvoorspelbaar geweest. Sommige mensen waarvan we dachten dat ze ons zouden steunen, zijn dat niet geweest. Mensen waarvan we dachten dat ze een negatieve reactie zouden hebben, bevestigen dit.

Elliot heeft ook enkele verrassende reacties gehad. Ik ging naar de universiteit in de verwachting dat er geen onwetendheid zou zijn, en ik had het heel erg mis, zegt hij. Mensen zullen ongepaste dingen zeggen en ongepaste vragen stellen. Sommigen van hen zijn eenvoudige nieuwsgierigheid en ze realiseren zich niet dat ze aanstootgevend zijn. Maar er zijn ook mensen die gemeen proberen te zijn. Je leert het verschil te zien.

En wat zijn de vragen die je nooit zou moeten stellen? Vraag nooit naar hun geslachtsdelen, zegt Elliot. Vraag niet hoe we seks hebben. En vraag niet wat onze 'echte naam' of 'echte looks' zijn. Als ik mensen leer kennen, zal ik ze waarschijnlijk meer over mezelf vertellen – maar dat zijn heel botte vragen voor iemand die je nauwelijks kent.

Les geleerd

Studies tonen aan dat transgender tieners veel meer kans hebben om zelfmoord te plegen als ze geen ouderlijke steun hebben. Het kan even duren, maar ouders moeten hun kinderen ondersteunen, zegt Johanna Olson, medisch directeur van het Center of Trans Youth Health and Development in het Children's Hospital Los Angeles. Als ouders luisteren en hun kind laten horen, kunnen ze het leven van hun kind redden.

Welke lessen hebben ze nu geleerd, nu het gezin aan de andere kant is doorgekomen?

Communicatie is de sleutel, zegt Julia, een actrice. Luisteren is zo belangrijk. Je moet het voorbeeld van je kind volgen. Dat betekent niet dat je ze verwent, maar dat je naar ze luistert. Overgang gaat niet alleen over het kind; het gaat over het hele gezin - en het heeft me ook veel geleerd over het zijn van mijn authentieke zelf.

John, een universiteitsprofessor, voegt eraan toe: Ouders willen fundamenteel dat hun kinderen gelukkig, gezond en veilig zijn. Begrijpen wat dat voor uw kind betekent, betekent veel meer luisteren dan praten. Het houdt onvermijdelijk in dat je moet loslaten wat je dacht dat het beste pad van je kind zou moeten zijn. We wilden niets liever dan dat Elliot de ware sleutel tot geluk zou vinden. Hem ontkennen was het laatste wat we ooit zouden willen doen.

Voor meer informatie over de familie DeMita Fletcher – en de tragische zelfmoord van Leelah Alcorn – pak vrijdag het nieuwe nummer van PEOPLE magazine op kiosken.